Le cose belle dell’Angola e dello Zimbabwe – Il fiume Zambesi

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Il fiume Zambesi drena gran parte dell’Africa centro-meridionale e insieme ai suoi affluenti, costituisce il quarto bacino fluviale più grande del continente. Il fiume scorre verso est per circa 3.540 chilometri dalla sua sorgente sull’altopiano centrafricano e sfocia nell’Oceano Indiano. Con i suoi affluenti, raccoglie l’acqua di un’area di oltre 1.300.000 chilometri quadrati. Lo Zambezi (che significa “Grande Fiume” nella lingua del popolo Tonga) comprende lungo il suo corso le Cascate Vittoria, una delle più grandi meraviglie naturali del mondo, e le dighe di Kariba e Cahora Bassa, due dei più grandi progetti idroelettrici dell’Africa. Il fiume attraversa o forma i confini di sei paesi – Angola, Zambia, Namibia, Botswana, Zimbabwe e Mozambico – e l’uso delle sue acque è sempre oggetto di accordi internazionali.

Lo Zambesi sorge da una area paludosa vicino a Kalene Hill, nello Zambia, a circa 1.460 metri sul livello del mare e scorre circa 30 chilometri prima di entrare in Angola, attraverso cui scorre per più di 280 chilometri. Dopo rientra nello Zambia, dove forma le cascate di Chavuma ed entra in un’ampia regione di pianure alluvionali ricoperte di sabbia, la più grande delle quali è la pianura di Barotse. I principali affluenti che intersecano il fiume lungo la pianura sono il fiume Kabompo da est e il fiume Lungué-Bungo da ovest.

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Lo Zambesi entra quindi in un tratto di rapide che si estende dalle cascate di Ngonye a sud fino alle rapide di Katima Mulilo, dopo di che per circa 120 chilometri forma il confine tra lo Zambia e la striscia orientale di Caprivi, un’estensione della Namibia. In questo tratto il fiume si snoda attraverso le vaste praterie della pianura di Sesheke fino a quando non viene raggiunto dal fiume Cuando. Vicino a Kazungula, Zambia, il fiume, dopo aver attraversato il territorio del Botswana a sud, gira quasi a est e costituisce la frontiera tra Zambia e Zimbabwe. Dalla confluenza di Cuando alle cascate Victoria, lo Zambezi varia notevolmente in larghezza, da tratti aperti con isole sabbiose a tratti di rapide attraverso stretti canali separati da numerose isole rocciose. Le cascate Vittoria segnano la fine del corso superiore dello Zambesi.

Il corso intermedio dello Zambesi si estende per circa 600 metri dalle Cascate Vittoria all’estremità orientale del Lago Cahora Bassa in Mozambico. Continua a formare il confine tra Zambia e Zimbabwe fino a quando non attraversa il confine del Mozambico a Luangwa. Sotto le cascate e dopo una grande gola, formata dalla forza dell’acqua, il fiume procede con una serie di piccole rapide. Appena prima del lago Kariba il letto del fiume si allarga, contenuto da alte scarpate alte quasi 600 metri. La caratteristica dello Zambesi centrale è data dalla presenza di due notevoli per due laghi artificiali, Kariba e Cahora Bassa. Tra i due laghi, lo Zambesi tende a nord-est poi gira ad est al di sotto della confluenza con il fiume Kafue, il suo più grande affluente. In questa sezione il fiume scorre attraverso due gole rocciose e strette, la prima appena sotto la diga di Kariba e l’altra sopra la confluenza con il fiume Luangwa.

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Alla diga del lago di Cahora Bassa, lo Zambesi inizia il suo corso inferiore, durante il quale scende dall’altopiano centrafricano fino alla pianura costiera. A valle il fiume taglia la gola della Lupata attraverso una serie di colline, e emerge in Mozambico. Vicino a Vila Fontes il fiume riceve il suo ultimo grande affluente, il fiume Shire, emissario del lago Nyasa (Malaŵi).

Alla foce lo Zambezi si divide in un delta ampio, piatto e paludoso, ostruito da banchi di sabbia con due canali principali, ognuno diviso in due. Il canale più ampio e orientale si divide nel fiume Muselo a nord e la foce principale dello Zambezi a sud. Il canale occidentale forma sia il fiume Inhamissengo che il fiume Melambe più piccolo. A nord del delta principale, il fiume Chinde si separa dal flusso principale dello Zambesi per formare un canale navigabile che conduce a un porto poco profondo.

Lo Zambesi presenta il suo flusso massimo a marzo o aprile. La portata diminuisce a meno del 10 percento del massimo a ottobre o novembre. Il flusso medio annuo raggiunge circa 7000 metri cubi al secondo.

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Il fiume Zambezi si trova all’interno dei tropici. Il corso superiore e medio del fiume si trova su un altopiano e le temperature, modificate dall’altitudine, sono relativamente miti, generalmente tra i 18 ° e 30 ° C. I mesi invernali (da maggio a luglio) sono freschi e asciutti, con temperature medie di 20 ° C. Tra agosto e ottobre c’è un notevole aumento delle temperature medie, in particolare a valle; poco prima dell’inizio delle piogge in ottobre le temperature diventano eccessivamente calde, spesso raggiungendo i 40 ° C. La stagione delle piogge dura da novembre ad aprile. Complessivamente, la valle superiore e centrale dello Zambesi riceve da 500 a 600 centrimetri di pioggia all’anno. Gli studi hanno suggerito che un microclima nell’area del lago Kariba ha creato un aumento delle precipitazioni, probabilmente a causa di una brezza del lago bloccata dalla scarpata.

Nel corso inferiore del fiume in Mozambico l’influenza del monsone estivo aumenta i livelli di precipitazioni e umidità. Anche, le temperature sono più alte, soprattutto quando il fiume scende dall’altopiano.

La vegetazione lungo il corso superiore e medio dello Zambezi è prevalentemente savana, con alberi decidui, erba e boschi aperti. Il bosco di Mopane (Colophospermum mopane) è predominante negli appartamenti alluvionali delle valli fluviali basse ed è altamente suscettibile al fuoco. L’erba, quando presente, è generalmente corta e radi. I boschi di Baikiaea, sono il tipo di vegetazione più importante in Zambia, poiché fonte del prezioso teak di Rodi (Baikiaea plurijuga). Il fiume ha anche una vegetazione di filari, principalmente foresta fluviale tra cui l’ebano (Diospyros mespiliformis) e piccoli arbusti e felci (ad esempio, Haemanthus). Nel corso inferiore dello Zambesi, la vegetazione tipica è rappresentata da una fitta foresta sempreverde, con palme e mangrovie.

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Il pesce tigre è una delle poche specie presenti sia sopra che sotto le cascate Vittoria. Il luccio è predominante nel corso superiore del fiume, così come il pesce giallo e il barbo. Orate sono ora comuni sia sopra che sotto le cascate. I coccodrilli abbondano nello Zambesi, sebbene generalmente evitino specchi d’acqua. Gli ippopotami si trovano nei tratti superiore e inferiore dello Zambesi.

 

Gli elefanti sono comuni su gran parte del corso del fiume, in particolare nella pianura di Sesheke e vicino alla confluenza di Luangwa. Altri animali selvatici che vivono sul corso dello Zambesi sono bufali, eland, sable, roan, kudu, waterbuck, impala, duiker, bushbuck, reedbuck, bushpig e warthog. Dei grandi felini, i leoni possono essere visti principalmente nel Parco Nazionale delle Cascate Victoria in Zimbabwe; i leopardi, così come i ghepardi, sebbene relativamente rari e raramente visti alla luce del giorno, possono essere avvistati sia in pianura che nelle gole del fiume. Babbuini e scimmie abbondano in tutta la regione.

I Lozi (Barotse), che dominano gran parte dell’alto Zambesi, hanno un’economia agricola che è integrata dalla zootecnia, dalla pesca e dal commercio. I principali gruppi dello Zambezi medio includono i popoli Tonga, Shona, Chewa e Nsenga, che praticano in gran parte l’agricoltura di sussistenza. In Mozambico la popolazione fluviale è varia; molti si dedicano all’agricoltura commerciale, istituita dai portoghesi, come la coltivazione della canna da zucchero e del cotone in particolare.

Date le sue numerose barriere naturali – banchi di sabbia alla foce, fondali bassi, rapide e cataratte – lo Zambesi ha poca importanza economica come via commerciale. Circa 260 chilometri del fiume, tuttavia, sono navigabili da piroscafi a bassa profondità. Il tratto più lungo di acqua ininterrotta corre dal delta del fiume a circa 100 chilometri a monte della diga di Cahora Bassa. Sopra la diga, il lago di Cahora Bassa è navigabile fino alla sua confluenza con il fiume Luangwa, dove la navigazione viene nuovamente interrotta alla diga di Kariba. Il lago Kariba è navigabile, ma il fiume diventa nuovamente impraticabile dalla fine del lago alle cascate Ngonye. È di nuovo navigabile da imbarcazioni a bassa profondità tra le cascate Ngonye e Chavuma e poi sopra Chavuma.

 

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Il fiume ha quattro principali punti di attraversamento. Il Victoria Falls Bridge, che trasporta il traffico ferroviario, stradale e pedonale tra Zambia e Zimbabwe. Il muro della diga di Kariba è fortemente utilizzato dal traffico stradale e un ponte stradale a Chirundu. Il quarto passaggio principale è il ponte ferroviario e stradale tra Mutarara (Dona Ana) e Vila de Sena, Mozambico. Ci sono anche numerosi traghetti a motore che attraversano il fiume in vari punti.

I primi non africani a raggiungere lo Zambesi furono commercianti arabi, che dal decimo secolo in poi utilizzarono i tratti inferiori del fiume. Furono seguiti nel XVI secolo dai portoghesi, che speravano di usare il fiume per sviluppare un commercio di avorio, oro e schiavi. Fino al diciannovesimo secolo, si credeva che il fiume, allora chiamato Zanbere, scorresse a sud da un vasto mare interno che si pensava fosse anche l’origine del fiume Nilo. Una mappatura accurata dello Zambezi non ebbe luogo fino a quando il missionario ed esploratore scozzese David Livingstone non tracciò la maggior parte del corso del fiume nel 1850. Livingstone, alla ricerca di una rotta commerciale verso la costa dell’Africa orientale, viaggiò da Sesheke, a sopra le Cascate Victoria, verso l’Oceano Indiano. La sua mappa del fiume rimase la più accurata fino al 20 ° secolo, quando altre esplorazioni tracciarono finalmente lo Zambesi fino alla sua fonte.

 

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